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L'incroyable histoire de la calculatrice Curta magistralement conçue, la toute première à tenir dans votre poche

L'incroyable histoire de la calculatrice Curta magistralement conçue, la toute première à tenir dans votre poche



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Dire à quelqu'un il y a 100 ans que nous avons tous des calculatrices puissantes dans nos appareils dans nos poches aujourd'hui aurait complètement époustouflé leur esprit. À l'époque, les calculatrices étaient de gros appareils mécaniques installés sur les ordinateurs de bureau et utilisés par l'élite technique. La personne ordinaire n'aurait presque aucun moyen d'accéder à une calculatrice de quelque moyen que ce soit, néanmoins portable.

Cependant, au milieu des années 1930, un homme du nom de Curt Herzstark a eu une idée qui a changé à jamais le monde des calculatrices. Il a travaillé comme vendeur de calculatrices mécaniques dans l'ancien Empire autrichien et a constamment entendu les clients se plaindre de l'encombrement de ces monolithes mécaniques. Ils étaient chers et tout simplement trop gros pour être pratiques dans de nombreuses applications. Beaucoup désiraient même quelque chose de complètement nouveau: une calculatrice qui pourrait tenir dans une poche.

La quête pour changer de calculatrice

Pendant 10 ans, Curt a travaillé sur un concept de calculatrice mécanique qui réduirait drastiquement leur taille et lui permettrait de créer un appareil répondant parfaitement aux besoins du marché.

Il a lutté pendant des années pour comprimer la mécanique déjà stressée des calculatrices de l'époque. En 1937, il a fait une percée. Au lieu d'essayer de concevoir une meilleure mécanique interne, il a commencé avec l'interface utilisateur externe. Il voulait que l'appareil soit capable de faire de l'arithmétique simple, mais avait du mal à déterminer les mécanismes nécessaires à chaque opération. Ainsi, il a décidé d'utiliser la méthode des compléments dans sa conception, lui permettant essentiellement de soustraire en utilisant l'addition.

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Par exemple, le complément de 9 est 0, de 8 est 1, de 7 est 2, et ainsi de suite. Si vous vouliez soustraire 210 de 782 (782-210) en utilisant des nombres complémentaires, vous convertiriez le plus grand nombre en son complément, qui est 217, puis ajouter ce nombre à 210, soit 427. En trouvant le complément de 427, vous obtenez 572, qui est la réponse finale au problème. Cela a permis à Hertzstark de simplifier chaque opération mathématique jusqu'à l'addition d'un point de vue mécanique.

Comment ça marche

Au lieu d'avoir des registres de nombres dans sa calculatrice mécanique comme les autres modèles, il a créé un tambour à pas où chaque pas correspond à un nombre. Il a ajouté un autre tambour au-dessus du premier, mais à l'envers, permettant un simple déplacement de l'appareil pour basculer entre l'addition et la soustraction grâce à l'utilisation de calculs complémentaires imposés mécaniquement.

Herzstark a été fait prisonnier par les nazis pendant la seconde guerre mondiale en raison de son statut d'ingénieur juif. Heureusement, son idée d'une calculatrice mécanique de poche compacte a fini par lui sauver la vie. Un garde SS s'est intéressé à ses projets et a finalement cru que permettre à Herzstark de le créer pourrait être avantageux pour le régime nazi. Finalement, les Alliés ont libéré le camp et Herzstark a décidé que le moment était venu de mettre sa calculatrice sur le marché.

Il a travaillé avec des usines locales pour produire des prototypes, mais craignant maintenant d'être capturé par l'Armée rouge soviétique, il n'a pu s'échapper qu'avec 3 calculatrices en état de fonctionnement, qu'il a décidé de nommer, la Curta.

Après avoir travaillé sur l'appareil pendant plus d'une décennie, en 1946, le prince de Lichtenstein a décidé de soutenir l'appareil et de faire fabriquer Curtas exclusivement dans son pays.

Le Curta Mark 1

La Curta Mark 1 a été introduite sur le marché en 1949 pour 149 $ et elle a complètement renversé l'idée de calculatrices mécaniques pour presque tout le monde dans l'industrie. Les ingénieurs et les comptables itinérants ont adoré l'appareil. En 20 ans, 150 000 d'entre eux ont été construits et aujourd'hui ils se vendent encore plus de 1 000 $. Avec une précision de 11 à 15 décimales et une conception robuste, leur capacité simple mais magistrale à résoudre rapidement des calculs les a amenés à la première place, illustrant les calculatrices mécaniques. Leur course à la domination des calculatrices n'a été interrompue que par l'émergence des calculatrices électroniques dans les années 1960 et 1970.

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Même encore, la calculatrice Curta est l'une des conceptions d'ingénierie mécanique les plus impressionnantes à ce jour. C'était la première, la dernière et la seule calculatrice mécanique de poche au monde. C'était vraiment une licorne magistralement conçue du royaume de l'ingénierie.


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